Cuando se van las golondrinas

¿Cuándo llegan normalmente las golondrinas al Reino Unido?

A principios de septiembre, la mayoría de las golondrinas se preparan para emigrar. Revolotean inquietas y a menudo se reúnen en los cables del telégrafo. La mayoría abandona el Reino Unido durante el mes de septiembre, siendo las primeras crías las que se van.

Pero algunas rezagadas pueden quedarse hasta octubre. Averigüe cuándo abandonan las golondrinas el Reino Unido este año siguiendo los gráficos de Birdtrack en el sitio web de la BTO. Estos gráficos muestran los movimientos migratorios y la distribución de las aves en Gran Bretaña e Irlanda. Siempre es emocionante darse cuenta de que hay pájaros anidando en el jardín, o cuando se sale a pasear y se ve a un pájaro metiéndose en un seto con material para anidar o comida para sus crías.

Por supuesto, los nidos de pájaros son bastante misteriosos, con sus ubicaciones a menudo ocultas y sus intrincados diseños, y la perspectiva de observar el progreso del nido a los huevos, a los polluelos y a los volantones es tentadora: una rara visión de una parte importante del ciclo vital de su especie favorita. Del mismo modo, miles de personas esperan que las golondrinas vuelvan a sus cobertizos año tras año y que, con suerte, críen varias nidadas con éxito antes de su viaje de regreso a África. Por desgracia, sin embargo, al mirar en ese nido, o al tratar de obtener algunas fotos para compartir con la familia, los amigos y las redes sociales, podrías estar poniendo el intento de anidación en riesgo de fracaso.

¡Y nadie quiere hacer eso! Así que, por favor, resista la tentación de asomarse a cualquier nido este verano, sino que observe a los adultos entrando y saliendo desde una distancia segura, y esté atento a los volantones sanos unas semanas después. ¿Cuáles son los riesgos?

En primer lugar, es probable que los adultos abandonen el nido al acercarse. Esto significa que los huevos que necesitan ser incubados, o los polluelos que necesitan mantenerse calientes, están expuestos y perderán rápidamente el calor, poniéndolos en peligro. Si los polluelos están más que a medio crecer, es posible que el adulto no esté en el nido cuando te acerques, pero tu presencia le impedirá alimentar a sus polluelos, ¡y esos polluelos necesitan mucha comida todos los días si quieren emplumar con éxito!

A medida que los polluelos crecen en el nido, existe el riesgo de que los hagas «explotar» del nido. Los polluelos te ven como un depredador, así que cuando te acercas al nido piensan que se les ha acabado el tiempo, así que se arriesgan y saltan del nido, con la esperanza de escapar. Al provocar que salgan del nido antes de tiempo, estás disminuyendo en gran medida sus probabilidades de supervivencia.

Es importante recordar que los pájaros ven a los humanos como depredadores, por lo que actúan en consecuencia tratando de escapar del depredador. En el mundo natural, no hay nada bueno en que un animal grande intente buscar tu nido: ¡sólo puede ser algo malo! En algunos casos, puede acercarse a un nido y el pájaro padre se queda sentado en él.

Mucha gente considera que esto es una buena señal de que no se ha causado ninguna molestia y que el ave está contenta con tu presencia, pero no es así. Hay estudios que demuestran que los pájaros que permanecen en el nido de esta manera tienen la frecuencia cardíaca muy elevada durante varias horas después. Por lo tanto, estaban muy estresados cuando te acercaste, pero esperaban que al no moverse no delataran la ubicación de su nido.

La razón por la que vienen a Gran Bretaña -y se pueden encontrar en gran parte de América del Norte, Europa y Asia- es para aprovechar las largas horas de luz del verano boreal, y la consiguiente abundancia de comida de insectos. Pero cuando los vientos otoñales comienzan a soplar y los insectos voladores escasean, deben marcharse o correr el riesgo de morir de hambre. Por eso me sorprendió tanto ver esa joven golondrina en noviembre.

Cuando empecé a observar aves hace medio siglo, las golondrinas en invierno eran tan raras como la nieve en verano. Durante el trabajo de campo para el Atlas de Aves Invernantes del British Trust for Ornithology, de 1981 a 1984, hubo menos de 150 avistamientos. La mayoría fueron en noviembre, con sólo un puñado de registros en diciembre y febrero, y ninguno en enero.

Pero desde el cambio de siglo, los avistamientos de golondrinas tardías en otoño, y las llegadas tempranas en primavera, han aumentado drásticamente, y algunas aves permanecen todo el año. Como comentan los autores del último estudio del Atlas, que abarca los años 2007-11 «A pesar de ser un presagio tradicional de la primavera, las golondrinas se marchan más tarde con una frecuencia cada vez mayor y en algunas zonas intentan pasar el invierno». En enero de 2009, una golondrina solitaria vista regularmente en Marazion Marsh, al oeste de Cornualles, fue apodada «Rambo» por su capacidad de sobrevivir a temperaturas bajo cero.

Ese mismo año, cuatro o cinco golondrinas pasaron el invierno en los alrededores de una refinería de petróleo de Pembrokeshire, y recientemente una pasó el invierno en una granja de aguas residuales en el sureste de Inglaterra. Aunque el número de avistamientos en enero de cada año sigue siendo de una sola cifra, según el programa BirdTrack, están aumentando. Siguiendo un ciclo anual, las golondrinas de mar viven en diferentes lugares en distintas épocas del añoAunque este ciclo no predice perfectamente dónde se